Этот город до основания Исламабада в 1960-х годах был столицей страны.

Начало культурной деятельности в районе современного города датируется 3 тысячелетиями назад. Есть мнение, что здесь было буддийское поселение, современное Таксила. Александр Каннингем идентифицировал развалины на территории города как Гаджипур (Гаджнипур), столицу бхатти, существовавшую до нашей эры. Греко-бактрийские монеты и обожжённые кирпичи этого периода обнаруживаются в радиусе 5 км. В дальнейшем здесь был известный город Фатехпур-Баори, однако после разрушения гуннами-эфталитами в раннем средневековье он пришёл в полный упадок.

В 1493 году гахарский Джанда-хан заново отстроил на месте поселения Равал город, и дал ему название Равалпинди и продолжалось до 1765 года, когда последний гахарский хан Мухарраб был побеждён сикхами под предводительством сардара Милка Сингха. Он предложил поселиться в городе торговцам из близлежащих торговых центров Джелума и Шахпура. В начале XIX века Равалпинди служил убежищем для Шуджи-шаха, изгнанного из Кабула, и его брата Заман-шаха.

В 1849 году город захватили английские колонизаторы. Здесь расположился генеральный штаб английской колониальной армии. В середине 80-х годов сюда была проложена железная дорога,а 1 января 1886 года началось регулярное железнодорожное сообщение.

В 1959 году президент Айюб-Хан объявил Равалпинди временной столицей Пакистана. Через три года рядом с Равалпинди началось строительство нового города Исламабада, в который переехало правительство.